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春到来(道者)


暦が弥生へと移り、日を重ねる。
昨日までの寒さが嘘であるかのように、穏やかな風が春を知らせる暖かみを肌に感じる。
庭の木々に咲く梅の花の香りが一層、心を和やかにさせる。
けれども今、鎌倉のとある屋敷の中では、和やかさとは反対の感情を持つ者の口から愚痴にも似た言葉が発された。
「まったくもって時代錯誤だな!」
毒づく声は、明石川耕宇から漏れた言葉である。
「花見の席の設置だと?暇人の道楽のお膳立てをなぜ俺たちがやらねばならんのだ!」
そう言いながらも力仕事において人一倍の働きを見せていた同僚に、不破武人は思わず苦笑した。
ギリギリと歯を鳴らしながら、なぜ笑うと責める視線を向ける明石川の態度に、さらなる可笑しさがこみ上げる。
すまないと謝罪しながら片手を軽く挙げ、不破は口を開く。
「それは、俺たちくらいしか道楽の為に割く人材がないということなのではないか?」
昨今はどこも不景気だからな、と言葉を続ける不破に、明石川はその顔に渋面を浮かべた。
不破はかまわずに言葉を続ける。
「それに…それなりに信じてはもらえているようだ。少なくとも、『振舞う酒に毒を盛る』度胸はないと」
そこへ彼らの傍で何やら思案にくれていた同僚の少年――遠野一真が問い掛けた。
「…それは邪推のし過ぎというものではありませんか、兄者」
「それに全然誉められていない気がするぞ。気のせいではないのだろうが」
「そうかな。」
同輩と後輩からのコメントにあっさりと応える不破に、明石川は苦虫を噛み潰したような顔でぼそりと言う。
「お前の発想は夢見が悪すぎていけない。」
「それはいつも思っている」
「慎重、ということなのでしょうね」
フォローを入れたつもりなのだろう一真の言葉は、不破自身によってやんわりと否定された。
「自分では、臆病だと思っているが?一真のように、若さにまかせて突っ走ることも出来なければ、従順に従いきるには不満がある」
言葉の一部にピクリと眉を動かす一真の仕草を、不破は目ざとく見つけて唇に笑みを浮かべた。
「すみません」
すっと視線を不破からそらして謝罪する一真に、不破は苦笑した。
明石川は非難の目をチラリと不破に向けた。
今の状況ではあまりにも一真が可哀想だ、と思う。
「…俺は誉めているつもりだったんだけどな、気分を害させてしまったか。」
「…いえ」
それきり言葉を発するものはなく、沈黙が訪れる。
どうしたものか、と考えあぐねる明石川に、不破がどうした?と尋ねる。
(元凶が何をいうか…)
そう答えたい気がやまやまだったが、他に突破口を見つけ、別のことを口にした。
「まるで自分を年寄りのように言うな。同い年の俺が泣きたくなる」
一真の行動を「若い」と評した彼の言葉に対する反論であったが、相手のほうがさらに上手だった。
「…泣いてもいいぞ。肩くらいでよければいつでも貸せる」
「……」
相手は上手だった。
(違う、これは天然なのか?…そうにちがいない)
絶句した明石川は、心中で疑問を抱き即座に確信へと変えた。
「けれど…伽羅王も冴子殿も不在のこの状態で花見とは…なんと呑気なお歴々であるのか、と言わざるを得ませんね。」
このままではおかしな雰囲気が漂いつづける、という状況を彼なりに察知したのか、一真が話題を切り替える。「酒の肴が愚痴合戦とでも思えば、安上がりといえるのではないかと思うよ」
「気分的には重苦しいけどな」
後輩が提供してくれた話題に上手く便乗しようと―そして先ほどの不毛な会話をなかったことにしようと―すかさず合の手を入れた。
「明石川には向かないだろう。」
だろう、という推論めいた言葉とは裏腹に声に浮かぶ確信の言葉に、明石川も即座に断定する。
「お前にも向かないさ」
即答される言葉に不破は意外そうな顔を向ける。
まじまじと見つめられて明石川はバツの悪そうな表情をした。
「…なんだ?何かおかしなことでも言ったか」
無骨な友人の、思いやりを感じて思わず微笑が浮かんだ。
「…いや。出来れば避けて通りたいものではあるな。」
応える途端、ふと気配を感じた。
視線を移した先には、怒りの全てをその足取りで表現するかのようにこちらに向かってくる男が一人。
「咸月殿」
相手が何かを言うよりも早く、一真が声をかけた。
道者筆頭―つまりは彼ら3人の同僚でありリーダーである―咸月陣、その人に。
大股で歩み寄る咸月の眉間に深い皺が酔っているのを全員が確認した。
彼にとって不快な出来事が起こり、これから暴露されるのだと各々が受け止める。
「…何事か」
慎重に、不破は問い掛けた。
それに呼応して、雷のように激しい怒りが向かってくる。
「ふざけるな、だと?ふざけているのはそちらのほうだろうが!」
「なにか揉め事でも?」
落ち着いた声で再び問い掛けると、咸月はネクタイを緩めながら大きく溜息をついた。
あまりに怒りすぎて暑さを感じているらしい。
自家発電による暖房効果か…便利だな、と不破は思いつつも心に推し留めた。
「料理の手配に何か滞りがあるらしくてな、それを咎められた。…そんなものを私に言ってどうするんだ?そこらへんの女中にでも言いつければいいだろうが!馬鹿馬鹿しい!!」
何か言葉を挟むべきかとも思ったが、咸月はまくし立てつづける。
「大体今時分、のどかに花見なぞする奴らの気が知れん!金と時間の浪費の割には得るものが皆無。これを無駄といわずしてなんと言おうか?それすらに気づかないおめでたい連中ばかりだとはますますめでたいことだな!」
「…咸月、まずは落ち着け」
先ほどまで同じような愚痴を叩いていた明石川が、あまりの剣幕に圧倒されつつも宥めに入る。
一真は何を考えているのか計らせない表情で、ことの顛末を見守っている。
明石川の努力は、けれども咸月の「これが落ち着いていられるか!」という一蹴によって打尽された。
咸月という男は必ずしも寛大であるとはいいがたいが、つまらぬことの一つや二つで怒りを爆発させる程許容量が狭い人間ではない、と理解もしている。
(これは…溜まったな、数え切れないほどの怒りが)
咸月にとっての後輩3人は、それぞれの言葉でそれぞれ同じように受け止める。
そして不破の胸にはさらにもう一つの言葉が浮かんだ。
まったくの偶然で浮かんだものではあったが、なるほど、と自ら納得し満足する。
「まぁ、たしかにめでたいことではある」
不破はぽつりと言った。
そして胸に浮かんだ一言を、付け加える。
「春だからな」
普段理論的な言葉を連ねる不破の口からこぼれたこの言葉に、他の3人は唖然、溜息、沈黙、という返事を彼に向けた。
(何よりもお前の頭が春なんだ、それに気づけ…)
これは明石川の心の訴えであるが、咸月陣と遠野一真の胸のうちにも、少なからずこの感情がよぎった…のかもしれない。






そんな思惑を知ってか知らずか、春を祝う花見の宴は、まもなく開かれる―――。






Fin.

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